Системата PitchCom на MLB предизвиква смесени реакции

Бейзболът и технологиите винаги са създавали предпазливи партньори.

За период от пет години през 30-те години на миналия век, когато радиото стана по-популярно, и трите нюйоркски отбора – Янкис, Джайънтс и Доджърс – забраниха играта на живо на техните мачове, защото се страхуваха, че новата медия ще намали посещаемостта. Когато Chicago Cubs добавиха светлини към Wrigley Field през 1988 г., което им позволи да се отдалечат от поколения игри, играни изключително през деня, феновете бяха на крака. Когато бяха предложени електронни обаждания на топки и удари, беше ред на съдиите да се оплакват.

Други спортове може да се променят, но бейзболът като цяло е направил бизнес да остане същият.

С инсталирането на ограничено незабавно повторение през 2008 г. и с разширяването на повторението през 2014 г. играта колебливо навлезе в цифровата ера. Но добавянето на камери на всяко игрище и видео монитори във всяка клубна сграда отвори вратата към нежелана последица: електронно измами.

2017 Houston Astros нагло пристъпи през тази врата, разработвайки сложна разработка система за кражба на знаци което им помогна да спечелят Световни серии. Две години по-късно, когато тази система беше разкрита на обществеността, това доведе до изстрелиокачвания и в крайна сметка трайно потъмняване на първенство.

Нищо не стимулира действието в бейзбола по-бързо от скандала – в края на краищата офисът на комисаря беше създаден, когато бейзболът се занимаваше със скандала Black Sox от 1919 г. Този сезон Мейджър лийг бейзбол направи голям скок напред в дистанцирането си от петното на кражбата на знаци с въвеждането на PitchComустройство, управлявано от кечър, което му позволява безмълвно да комуникира с питчъра за това какво поле предстои – информация, която се споделя едновременно с трима други играчи на терена чрез слушалки в лентите на техните шапки.

Идеята е достатъчно проста: ако бейзболът може да елиминира старомодното обаждане на терена, при което кечърът показва знаци на питчъра с пръсти, за другите отбори ще бъде по-трудно да откраднат тези знаци. Имаше няколко хълцания, с устройства, които не работят, или питчърите не могат да чуят, но досега този сезон всички в бейзбола изглежда са съгласни, че PitchCom, харесва или не, работи.

Карлос Кореа, кратък играч на Минесота Туинс, който дълго време е неофициален, и безапелационенговорител на онези Astros от 2017 г., стигна дотам, че каза, че инструментът би осуетил системната измама на стария му екип.

„Мисля, че да“, каза Кореа. — Защото сега няма табели.

Все още не всички кани са на борда.

Макс Шерцер, асът на Ню Йорк Метс и най-добре платеният играч на бейзбола този сезон, пробва PitchCom за първи път в края на миналия месец в мач срещу Янките и излезе с противоречиви мисли.

— Работи — каза той. — Помага ли? да Но също така смятам, че трябва да е незаконно.”

Шерцер стигна толкова далеч, че предположи, че играта ще загуби нещо, като елиминира кражбата на знаци.

„Това е част от бейзбола, да се опитваш да пробиеш нечии знаци“, каза Шерцер. „Има ли желаното намерение да изчисти малко играта?“ каза той за PitchCom. „Да. Но също така чувствам, че отнема част от играта.”

Коментарите на Шерцер предизвикаха смесена реакция от колегите му. Сиатълският помощник Пол Сюалд ги нарече “малко наивни” и “малко лицемерни”. Стартерът от Минесота Сони Грей каза, че е съгласен с Шерцер на теория, „но моето опровержение би било, когато правите последователности от знаци, когато бегач е на втора база, имате отбори, които го имат на видео и го разбиват като игра той отива.”

Продължавайки скептицизма си, Сюалд каза за Шерцер: „Имам много добро усещане, че той е бил в отбор или два, които крадат знаци.“

Независимо дали е вярно или не, предложението на Sewald беше представително за това, което мнозина в играта обикновено вярват: Множество мениджъри казват, че има клубове, които използват дузина или повече членове на персонала, за да изучават видео и плъзгащи знаци. Тъй като това се прави в тайна, има и параноя в цялата лига, която се е развила, като дори невинните сега се смятат за виновни.

„Мисля, че всички сме наясно с това“, каза мениджърът на Колорадо Бъд Блек. „Наясно сме, че има фронт офиси, които имат повече работна ръка от други.“

Вярата, че кражбата на знаци е широко разпространена, доведе до широкото използване на PitchCom, може би по-бързо, отколкото мнозина си представяха. И това е добре дошла новина за висшите ръководители на бейзболната лига.

„Не е задължително и вероятно най-доброто доказателство е, че всичките 30 клуба го използват сега“, каза Морган Суорд, изпълнителен вицепрезидент на MLB за бейзболни операции. „Това елиминира значителен проблем за играта при кражбата на знаци. Но, второ, това всъщност ускори играта малко. Без да е необходимо да минавате през множество набори от знаци с бегачи на базата, темпото се подобри.”

Така възниква въпросът какво се губи, за да се постигнат тези печалби?

Въпреки че разбиването на кодове е толкова старо, колкото и самият спорт, навлизането на технологиите в това, което повече от век беше вяла, пасторална игра, предизвика интензивен културен сблъсък. Кражбата на знаци винаги е била приемана от тези, които играят, стига да е извършена от някой на терена. Но незабавно възникват проблеми – и неписаните (и вече писани) правила на играта се нарушават – когато технологията се използва като помощно средство в реално време.

Начертаването на ясни линии е важно в епоха, в която компютърните програми са толкова сложни, че алгоритмите могат да разкрият дали питчърът се кани да хвърли бърза топка или слайдер просто по начина, по който държи ръкавицата си.

„Когато използвате хора, които не играят играта, за да спечелите предимство, за мен, поне лично, имам проблем с това“, каза мениджърът на Сан Диего Боб Мелвин.

Повечето са съгласни, че има тънка линия между технологията, която подобрява текущия продукт и в крайна сметка променя неговата цялост. Да ги накараш да се споразумеят къде точно се намира тази линия е различен въпрос.

„Иска ми се да няма видео технология или нещо такова“, каза вторият бейзмен на Yankees DJ LeMahieu.

Sword казва, че PitchCom е пример за способността на технологията да „произведе версия на бейзбола, която изглежда повече така, както е изглеждала преди няколко десетилетия“, защото „неутрализира скорошна заплаха“.

„Мисля, че светът просто върви по този начин“, каза Блек. — И ние сме част от света.

И идват още технологии. На палубата има часовник, който се тества в по-ниските лиги, който според Sword е „изключително обещаващ“ за постигане на планираната цел: съкращаване на игрите. Очаква се скоро да бъде въведено в големите турнири и питчърите ще трябва да направят хвърляне в рамките на определено време – в клас AAA, хвърлянето трябва да бъде хвърлено в рамките на 14 секунди, когато няма никой на базата, и в рамките на 19 секунди, когато бегач е на борда.

Най-общо казано, питчърите са по-малко ентусиазирани от часовниците за игри, отколкото от PitchCom.

„Деветдесет процента от бейзбола е очакването, че нещо наистина страхотно ще се случи, и имате проблясъци на наистина страхотни неща, които се случват“, каза Даниел Бард, по-близкият от Колорадо Скалистите планини. „Но не знаеш кога ще дойдат, не знаеш на кой терен се случва. Особено в деветия ининг на близък мач, когато всеки е на ръба на мястото си, искате ли да преминете през това? Има много хубави неща в живота, през които не искате да прибързвате. Наслаждавате се. Вие се наслаждавате. За мен един е краят на играта с топка.

Най-радикалната промяна обаче може да бъде автоматизираната зона за удари – роботи съдии, на общ език. Комисар Роб Манфред каза по-рано това лято, че се надява да има такава система до 2024 г. Автоматизираните обаждания са проклятие за съдиите, които смятат, че нарушават преценката им, и за кечърите, които са специализирани в рамкирането на терена – изкуството да получаваш терен и го показва, сякаш е в зоната на удара, дори и да не е така.

„Не мисля, че това трябва да се случи“, каза вероятно ловецът на Янките Хосе Тревино най-добрият pitch-framer в играта. „Има много момчета, които са минали през тази игра, и много момчета от миналото, които са изкарвали прехраната си от хващане, като добър играч, като добър хващач в защита.“

С така наречените роботи съдии, каза Тревино, умение, за което толкова много хващачи са работили толкова упорито, ще стане безполезно.

„Вие просто ще се върнете там, блокирайки, хвърляйки и обаждайки играта“, каза той, добавяйки, че това може да повлияе на финансовата печалба на някои хващачи.

Но този аргумент е за друг ден. PitchCom е новата играчка за тази година и, освен очевидното, изглажда нещата в неочаквани области. Може да се програмира за всеки език, така че преодолява бариерите между питчърите и кечърите. И както каза Бард: „Очите ми не са страхотни. Мога да гледам злобно знаците, но това просто улеснява просто поставянето на знака точно в ухото ми.

Мненията винаги ще се различават, но едно нещо, с което всички са съгласни, е, че технологичната инвазия ще продължи.

„Ще продължи“, каза Кореа. „Съвсем скоро ще имаме роботи, които ще играят шортстоп.“

Джеймс Вагнер и Гари Филипс допринесе за докладване.